Noticias en Salud Mental

El dolor es inevitable, el sufrimiento es opcional

La vida social protege al cerebro

Por Ricardo Gómez Vecchio

El simple hecho de tener relaciones sociales con amigos y familiares protege al cerebro y la memoria a medida que se envejece. Las investigaciones recientes han demostrado que la gente que tiene un estrecho o ningún círculo social o que se relaciona poco con otras personas tienen un riesgo mayor de perder la memoria con los años.

Un estudio del 2008 puso a prueba esta asociación analizando datos del Health and Retirement Study (HRS), un relevamiento bianual de adultos mayores que comenzó en 1992 financiado por el National Institute on Aging, de los Estados Unidos. Las personas incluidas en el relevamiento son una muestra representativa de los residentes estadounidenses mayores de 50 años de edad.

Investigadores de la Harvard School of Public Health utilizaron información reunida entre el período de1998 y 2004. Los resultados fueron muy llamativos. Las personas con los niveles de interacción más altos con la familia, amigos y otras personas tenían más posibilidades de mantener las funciones cognitivas con el paso del tiempo.

Esta conexión resultó particularmente destacada entre la gente con más riesgos de sufrir demencia, aquellos con menos de 12 años de educación y quienes tenían trastornos vasculares (hipertensión, diabetes o apoplejía). Y dado que las interacciones sociales fueron medidas antes de que el declinamiento cognitivo se hiciera notar, puede considerarse que la relación causa-efecto en este caso es evidente.

La demencia es un proceso propio de la ancianidad senil que se manifiesta por encima de los 70 años de edad y que implica una pérdida global de las funciones psíquicas, e irreversible, asi como también de las propiedades intelectuales superiores. Se trata de un proceso que guarda grandes diferencias con el envejecimiento normal, en el cual la declinación de la vitalidad es evidente pero sin la característica de la pérdida de las funciones de la actividad psíquica.

Otro estudio que hicieron en Kaiser Permanente Southern California, una gran organización que se ocupa del mantenimiento de la salud, puso la mira sobre el efecto que tuvieron las redes sociales sobre 2.200 miembros de sexo femenino. Estas participantes, que tenían no menos de 78 años de edad, no mostraban ningún síntoma de demencia en el 2001, año en que comenzó el estudio.

Estas mujeres fueron seguidas a través de entrevistas durante los siguientes cuatro años. Y los autores del trabajo encontraron que las mujeres con las redes sociales más amplias tuvieron menos probabilidades de desarrollar demencia que aquellas que estaban más aisladas. Hecho que se comprobó ocurría aún dejando de lado otras condiciones como la edad, la educación, la depresión y otros problemas de salud.

Cómo ayuda el contacto social

Si bien de los estudios no surge el mecanismo por el cual la integración social protege a las personas mayores contra la declinación de sus funciones cognitivas, el autor del trabajo sugiere algunas posibilidades. El contacto social regular podría no sólo promover comportamientos saludables, sino también hacer más fácil conseguir ayuda médica cuando es necesaria. Los amigos y la famillia pueden apoyar a una persona para que haga más actividades y ejercicios, y brindarles motivación para cuidarse.

Además, cuando la gente está más integrada dentro de una red social y se siente apoyada en sus relaciones, experimenta menos estrés, lo que evita disparar hormonas que pueden interferir con el funcionamiento cerebral. Una vida social rica también es más estimulante emocional e intelectualmente, lo que ejercita al cerebro y promueve mejores conexiones neuronales y mayor crecimiento de las células nerviosas.

Si bien los estudios que se utilizaron son únicos por la gran cantidad de datos obtenidos a lo largo de varios años, su limitación es que no incluían mayores detalles sobre la calidad de las conexiones sociales que tuvieron los participantes y que sólo abarcaba a mujeres. No obstante, los resultados apoyan la teoría de que las redes sociales son una gran ayuda para mantener la salud intelectual en edades avanzadas de la vida.

Por lo tanto, hasta que pueda avanzarse en el tratamiento farmacológico de la demencia, y aún después, los programas que apunten a mantener a los adultos mayores involucrados en la vida social pueden brindar muy buenos resultados. Tal es el caso de los talleres para la memoria que se dictan en algunos centro de jubilados, donde, además de realizarse ejercicios para fortalcerla y mantener, se establecen relaciones con personas que están en la misma etapa de la vida.

A lo largo del tiempo, los vínculos sociales muchas veces se rompen. Los adultos mayores a menudo enfrentan una etapa en que los amigos más cercanos y los parientes fallecen. Esa es la razón por la cual es importante aprovechar oportunidades para expandir el círculo social y profundizar los lazos con los conocidos. En tal sentido, los especialistas señalan algunos consejos que puede tener en cuenta los adultos mayores:

En primer lugar, si habitualmente espera que otros se encuentren con usted, tome el teléfono y proponga una reunión. Otra posibilidad es hacer algo en la vida de otros que lo necesitan. Por ejemplo, explorando las muchas oportunidades que hay para hacer trabajos de voluntariado.

También es útil aprovechar la tecnología. El e-mail y los teléfonos extienden su llegada a todo el mundo. Buscar en bibliotecas u otros sitios que ofrecen tiempo online libre y hasta pueden brindar ayuda para configurar una cuenta de e-mail, es una opción que no hay que dejar de lado.

Desde ya que quedarse quieto no es bueno. Buscar personas que piensen como usted sobre hobbies u otras actividades puede acercarle contactos que pueden convertirse en nuevos amigos. Los diarios locales e internet son una buena fuente de información en este sentido.

Y por que no, siempre es posible volver a estudiar. Aprender una nueva habilidad o mejorar una que ya tiene. En este campo hay muchas posibilidades para explorar. Sólo hace falta animarse y lograr un poco de motivación.

 

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9 de noviembre de 2010 - Posted by | Blogroll

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